San Juan is één van de mooiste en veelzijdigste steden van het Caribisch gebied. De Puerto Ricaanse hoofdstad kent een perfect onderhouden historisch centrum omringd door stadsmuren en imposante forten. Maar San Juan heeft ook een modern gezicht met malls en een bruisend nachtleven in chique hotelclubs waar we in Nederland nog een puntje aan kunnen zuigen. Om nog maar te zwijgen over de prachtstranden en de feestelijke rumcocktails, altijd binnen handbereik. En Lonely Planet noemde San Juan als een van de beste steden om in 2018 te bezoeken, een goede opsteker na de orkaan Maria. 

Hotelbar in de wijk Condado in San Juan

Forten en stadsmuren - en Hollanders in San Juan

Het betoverende oude centrum van San Juan is gesitueerd op een schiereiland in het noordwesten van de stad. San Juan Viejo wordt grotendeels omringd door uitgestrekte, metersdikke stadsmuren en nog eens twee immense forten. Deze bolwerken kwamen uitstekend van pas bij het pareren van verscheidene Engelse, Franse én Nederlandse aanvallen. Waar Castillo San Felipe del Morro (uiterst noordwestelijk gelegen op het schiereiland) beschermde tegen aanvallen vanuit de zee, hield Castillo de San Cristóbal juist de landaanvallen vanuit het oosten tegen. Het is zeer de moeite waard om deze verdedigingswerken nader te bekijken vanaf de smalle zeepromenade. Tijdens deze aangename wandeling zal je ook informatie tegenkomen over de Nederlanders die in 1625 onder leiding van Boudewijn Hendricksz het eiland aanvielen en het onneembare San Juan zelfs een aantal maanden wisten te belegeren voordat ze de aftocht moesten blazen. Het oude centrum is bezaaid met kleurrijke patriciershuizen, fijne keienstraatjes, charmante pleintjes en tal van winkels, barretjes en restaurants. Zelfs de beruchte kleurrijke sloppenwijk La Perla - zeer fraai gelegen aan de zee naast een spierwitte begraafplaats - is een lust voor het oog, hoewel het niet direct is aan te bevelen om daar een ommetje te maken. 

Condado in San Juan

De wijken Condado, Santurce, Isla Verde en Johnny Depp

Condado ligt ten oosten van het historisch centrum van San Juan. Condado groeide in de jaren 50 en 60 van de vorige eeuw uit tot het eerste toeristische gebied van de stad. Lees of bekijk voor de sfeer van deze begintijd zeker de The Rum Diary van de roemruchte Hunter S. Thompson. Het verfilmde boek handelt over een Amerikaanse freelance journalist die zijn dagen in San Juan hoofdzakelijk slijt met rum en wilde uitspattingen met een aantal kleurrijke personen. In 2011 werd het boek met succes verfilmd met Johnny Depp als Paul Kemp. Condado is tegenwoordig een wijk met moderne hotels en restaurants en een bruisend strand- en nachtleven. Verder oostelijk aan de noordkust vinden we Santurce, de dichtstbevolkte wijk van Puerto Rico, waar Condado officieel overigens ook deel van uitmaakt. Kunstenaars hebben deze woon- en werkwijk de afgelopen jaren een positieve impuls gegeven na een moeizame periode in de vorige eeuw. Santurce is een wijk zonder echte bezienswaardigheden maar is wel interessant vanwege het alternatieve uitgaansleven met de nodige verrassende restaurantjes en barretjes. Nog verder in oostelijke richting vinden we Isla Verde. Deze toeristische zone is bezaaid met uitgestrekte stranden, resorts, luxe hotels en casino??s. Hoewel dit gebied is ingesteld op Amerikaanse toeristen komen er ook volop Puerto Ricanen vanwege het mondaine nachtleven en ander vertier. 


Strand Condado in San Juan
 

Stranden voor het oprapen in San Juan

In een straal van zeven kilometer ten oosten van de oude stad liggen tal van stranden waar je kunt genieten van de zee en het zonovergoten klimaat. Het eerste strand op slechts een paar kilometer van het oude centrum dat je tegenkomt is Balneario Escambrón. Opvallend genoeg is dit rustige strand, gelegen aan een boulevard en een park, een grote onbekende bij toeristen. Dit kunnen we niet zeggen over het tweede strand in oostelijke richting, Playa de Condado. Dit populaire, brede stadsstrand is uitgerust met volop toeristische voorzieningen. Op zoek naar rust? Zet dan koers naar het derde strand, Playa de Ocean Park, waar  windsurfers volop aan hun trekken kunnen komen. Verder oostelijker vinden we het vierde en meest toeristische strand van San Juan, Playa de Isla Verde.  Aan de uitgestrekte en wijde zandstrook liggen diverse resorts en luxehotels. 's Avonds verandert Isla Verde in een dampend uitgaansgebied met clubs gevestigd in vijfsterrenhotels zoals je die in Nederland niet zult vinden. Zoek je de comfortabele stranden van Isla Verde maar met meer rust, schuif dan nog verder oostelijk op naar het vijfde strand, Balneario de Carolina. Hier ligt een enorme strook met zand op je te wachten die je op doordeweekse dagen zo'n beetje voor jezelf hebt.  

Río Piedras: landinwaarts en buiten de gebaande paden

Als je op zoek bent naar het minder toeristische en gelikte San Juan, dan moet je zeker een kijkje nemen in Río Piedras op vijf kilometer ten zuiden van Santurcen. Het is een grote, relatief arme wijk met een bonte mix van locals, Dominicaanse immigranten en de nodige studenten. De interessantste plek voor toeristen in dit gebied is ongetwijfeld de Universidad de Puerto Rico. Aan deze universiteit verspreid over 11 campussen studeren ruim 64.000 studenten. Het universiteitsterrein Río Piedras herbergt een aantal bezienswaardigheden waaronder een klokkentoren in minaretstijl en de Jardín Botánico (botanische tuin). Ook voor de goedkope winkels en studentenkroegen moet je zijn in Río Piedras. Een bekend winkelgebied is Mercado de Río Piedras, een overdekte markt waar de locals hun fruit, vlees en vis kopen. Opgemerkt moet worden dat deze winkelzone de laatste jaren in verval is geraakt en zeker 's avonds minder geschikt is om te bezoeken.  

Amerikaanse invloeden

Dat Puerto Rico met Amerika verbonden is, wordt snel duidelijk als je in San Juan arriveert. Dagelijks meren hier ladingen Amerikaanse cruise-toeristen aan in de haven aan. Een andere indicatie is de valuta, want in San Juan en Puerto Rico betaal je met de dollar. Daarnaast kun je er opvallend makkelijk met Engels uit de voeten. Sterker nog, het lijkt wel alsof de inwoners van San Juan uitsluitend Engels met je willen converseren... Wie denkt in San Juan zijn Spaans te kunnen oefenen komt dan ook van een koude kermis thuis. Ook de luxueuze hotels, resorts en casino??s passen helemaal in het Amerikaanse plaatje. En misschien niet bij iedereen bekend, maar San Juan (inclusief een aantal reusachtige outlets iets buiten de hoofdstad) is ook een echte shopstad waar merkkleding tegen zachte prijsjes op de kop getikt kunnen worden. Hét shopparadijs van San Juan is Plaza Las Américas, het grootste shopping center van de Cariben, bestaande uit een paar honderd winkels. Honger gekregen? Op de bovenste verdieping zijn in deze mall tientallen 'fastfoodketens' te vinden die van alles serveren, vaak van verrassend goede kwaliteit. En daarna kun je ook nog een filmpje pakken in een van de 13 filmzalen waar de allerlaatste Hollywood producties worden opgevoerd.  


Reisbestemmingen Puerto Rico

Steden Puerto Rico

Rubrieken

Over Spaanstalige Wereld

Copyright 2004-2021 Spaanstalige Wereld
Disclaimer - Privacy verklaring